YVES COPPENS, né à Vannes le 9 août 1934, est un paléontologiste et paléoanthropologue français, professeur honoraire au Collège de France. En France, son nom est attaché à la découverte en 1974 du fossile surnommé Lucy, puisqu'il était avec l'Américain Donald Johanson et le Français Maurice Taïeb l'un des trois co-directeurs de l'équipe qui l'a mis au jour.

Son père, le physicien René Coppens a travaillé sur la radioactivité des roches et a rédigé de nombreuses notes scientifiques pour l’Académie des sciences. Il fut professeur à la Faculté des Sciences et a été inhumé à Vandœuvre-lès-Nancy.

YVES COPPENS est passionné par la Préhistoire et l'archéologie depuis son enfance, il a commencé très tôt à participer à des travaux de fouille et de prospection en Bretagne. Il obtient un baccalauréat en sciences expérimentales au lycée Jules Simon de Vannes puis une licence ès sciences naturelles à la faculté des sciences de l'université de Rennes. Il prépare le diplôme de docteur de troisième cycle en débutant une thèse sur les proboscidiens au laboratoire du professeur Jean Piveteau à la faculté des sciences de l'université de Paris.

En 1956, YVES COPPENS devient attaché de recherche du Centre national de la recherche scientifique alors qu'il n'a que 22 ans. Il se dirige vers l'étude des époques quaternaire et tertiaire. À partir de 1960, il commence à monter des expéditions au Tchad, en Éthiopie, puis en Algérie, en Tunisie, en Mauritanie, en Indonésie et aux Philippines.

En 1965, il découvre un crâne d'hominidé à Yaho (Angamma, Tchad) qu'il nomme alors Tchadanthropus uxoris en hommage au pays où il a été trouvé et considérant qu'il s'agit d'un individu féminin. D'un âge estimé à un million d'années, ce fossile est aujourd'hui rapproché d'Homo erectus.

YVES COPPENS devient maître de conférences au Muséum national d'histoire naturelle en 1969, puis obtient la sous-direction du Musée de l'Homme.

Le 30 novembre 1974 à Hadar, un fossile relativement complet d'Australopithecus afarensis est découvert dans le cadre de l'International Afar Research Expedition, un projet regroupant une trentaine de chercheurs éthiopiens, américains et français co-dirigé par Donald Johanson (paléoanthropologie), Maurice Taieb (géologie) et Yves Coppens (paléontologie). Le premier fragment du fossile a été repéré par Tom Gray, l'un des étudiants de Donald Johanson. Le fossile est surnommé « Lucy », en référence à Lucy in the Sky with Diamonds, la chanson des Beatles écoutée par l'équipe.

YVES COPPENS est nommé directeur et professeur au Muséum national d'histoire naturelle en 1980, ainsi que directeur d'étude à l'École pratique des hautes études. Il est élu à la chaire de paléontologie et préhistoire au Collège de France en 1983, chaire qu'il occupe jusqu'en 2005, date à laquelle il devient professeur honoraire.

En 2006, YVES COPPENS est nommé au Haut Conseil de la science et de la technologie (Journal officiel du 24 septembre 2006).

En janvier 2010, il est nommé président du conseil scientifique chargé de la conservation de la grotte de Lascaux.

Aujourd'hui, YVES COPPENS est présent dans de nombreuses instances nationales et internationales gérant les disciplines de sa compétence. Il a dirigé en outre un laboratoire associé au CNRS, le Centre de Recherches Anthropologiques - Musée de l'Homme, et deux collections d'ouvrages du CNRS, les Cahiers de Paléoanthropologie et les Travaux de Paléoanthropologie est-africaine. YVES COPPENS est membre de l'Académie des sciences, de l'Académie de médecine, de l'Académie des Sciences d'Outremer et de l'Academia Europaea, membre associé de l'Académie royale des sciences, des lettres et des beaux-arts de Belgique, correspondant de l'Académie royale de médecine de Belgique, Honorary fellow du Royal Anthropological Institute of Great Britain and Ireland, Foreign associate de la Royal Society d'Afrique du Sud et docteur honoris causa des universités de Bologne, de Liège, de Mons et de Chicago. Il est également membre du conseil scientifique de l'Office parlementaire d'évaluation des choix scientifiques et technologiques (OPECST).

Dès le début de sa carrière, YVES COPPENS participa (comme c'est le cas de plusieurs de ses collèges) à la formation de "jeunes gens" et présenta ses projets dans des séminaires et conférences.


YVES COPPENS (born 9 August 1934 in Vannes, Morbihan) is a French anthropologist. He graduated from the University of Rennes. He has studied ancient hominids and has had multiple published works on this topic, and has also produced a film. On Saturday, 18 October 2014, Professor Coppens was named an Ordinary Member of the Pontifical Academy of Sciences by Pope Francis.

YVES COPPENS is one of the co-discoverers of Lucy along with Donald Johanson and Maurice Taieb, although Richard Dawkins makes the following observation in The Ancestor's Tale: "Incidentally, I don't know what to make of the fact that in his native France, Yves Coppens is widely cited as the discoverer of Lucy, even as the 'father' of Lucy.

In the English-speaking world, this important discovery is universally attributed to Donald Johanson." This confusion is because Coppens was the director of the Hadar expedition and so responsible for all of the expedition's finds, whereas Donald Johanson was a participant in the expedition and the one to actually chance on Lucy's skeleton. However, the first fossil fragment was spotted by Tom Gray, one of the students of Donald Johanson.

The "Rift Valley theory", proposed and supported by the Dutch primatologist Adriaan Kortlandt, became better known when it was later espoused and renamed by YVES COPPENS as the "East Side Story". However, this paradigm has been challenged by the discovery of Australopithecus bahrelghazali (Abel) and Sahelanthropus tchadensis by Michel Brunet's team in Toumaï in Chad (2,500 km to west Rift Valley  The asteroid 172850 Coppens is named in his honour.